Caterpillar: de grootste bouwer van constructievoertuigen ter wereld

Caterpillar Inc. (genoteerd als "CAT" op de beurs van New York) is een Amerikaans Fortune 100 bedrijf. De onderneming ontwerpt, ontwikkelt, fabriceert, promoot en verkoopt machinerie, motoren, financiële producten en verzekeringen. Het bedrijf is met name bekend als de grootste fabrikant van constructievoertuigen ter wereld. Daarnaast wordt ook een bekende modelijn met werkkledij en -schoenen aangeboden. De machinerie heeft steevast dezelfde, typische gele kleur. Alle producten dragen hetzelfde CAT logo als de machinerie.   Er wordt gewerkt in 100 faciliteiten wereldwijd. Daarvan bevinden zich 51 fabrieken in de USA. De 59 anderen bevinden zich in Australië, België, Brazilië, Canada, China, Tsjechië, Engeland, Frankrijk, Duitsland, Hongarije, India, Indonesië, Italië, Japan, Mexico, Nederland, Noord-Ierland, Polen, Rusland, Singapore, Zuid-Afrika en Zweden.   Eind 2009 stelt het bedrijf zo 93813 personen tewerk, waarvan 50562 personen buiten de USA. In 2016 is de onderneming het 59ste Fortune 500 bedrijf van Amerika. Wereldwijd bekleedt het dat jaar een 194ste plaats. De aandelen maken deel uit van het industrieel gemiddelde van de Dow Jones.

De geschiedenis van Caterpillar

De stoomtractor van het begin van de jaren 1900 is extreem zwaar. De machines wegen soms meer dan 450 kg per pk. Zo verdwijnen ze vaak in de rijke, zachte landbouwgronden van de San Joaquin Vallei, een delta nabij Stockton, Californië. Ene Benjamin Holt probeert het probleem op te lossen door de wielen te verbreden en vergroten. Hij creëert zo een tractor van 14 m breed. De wielen zijn 2,3 m hoog en 1,8 m breed. Het nadeel van zijn constructie is dat tractors zo heel wat complexer en duurder worden. Ze zijn nu plots ook heel wat moeilijker te onderhouden.   Een alternatieve oplossing is het tijdelijk bezetten van de weg met planken. De praktijk daarvan is echter tijdrovend, duur en slecht voor de aardewerking. Holt besluit de planken dan maar rond de wielen te wikkelen. Hiervoor vervangt hij de wielen van een van zijn 30 kW stomers (No. 77) met houden tracks, die via bouten in een ketting verbonden zijn.   Op 24 november 1904 (Thanksgiving Day) test hij zijn nieuwe ploegmachine met succes in de drassige deltalanden van Roberts Island. Ook aanwezig is persfotograaf Charles Clements. Hij merkt op dat Holts tractor als een rups ("caterpillar" in het Engels) door het land kruipt.

Caterpillar mijlpalen en innovaties

Holts innovatie ligt aan de grondslag van Caterpillar als bedrijf. Hij ontvangt zijn patent op 7 december 1907. Het is dan nog wachten tot in 1925 vooraleer zijn bedrijf (de Holt Manufacturing Company) de krachten bundelt met de C.L. Best Tractor Company. Zo ontstaat in Californië de Caterpillar Tractor Company.   De Holt tractoren zullen een belangrijke ondersteunende rol vervullen tijdens de Eerste Wereldoorlog (1914/18). Ze vormen later ook nog de basis voor de ontwikkeling van de Britse tank, die de oorlogsvoering zoals die tot dan toe gekend is helemaal op zijn kop zet. De Holt tractor blijft hierdoor tot op heden een van de belangrijkste militaire voertuigen aller tijden.   De andere kant van die medaille toont het feit dat zware, militaire tractors van weinig nut zijn voor de boeren. Aan het einde van de oorlog stelt dit het bedrijf voor een probleem. De samensmelting met hoofdconcurrent C.L. Best moet de overgang naar een vredesproductie vrijwaren. Men probeert vervolgens in de eerste plaats de productlijnen te bestendigen en biedt 5 Holt tractors aan: de 2, de 5 en de 10 Ton, naast de Caterpillars 30 en 60.   Tegen 1929 klimt de verkoop zo weer naar 52,8 miljoen USD. De bankkrach en de grote depressie van de jaren 1930 stellen hierdoor geen probleem. Na de Tweede Wereldoorlog (1939/45) start het bedrijf zijn internationalisering via de naoorlogse bouwboom. Op die manier start de vorming van Caterpillar als multinational.

Bekende Caterpillar modellen

In 2010 verdeelt Caterpillar zijn producten in 3 hoofdlijnen: machinerij, motoren en financiële producten voor verkopen aan private partijen en overheen. Deze laatste tak behelst 5 bedrijfsdomeinen: de constructie industrie, de grondstoffenindustrie, krachtsystemen, financiële producten en anderen.   In het totaal heeft het bedrijf een lijst van zo'n 400 producten. De machines omvatten onder andere tractors met rupsbanden, hydraulische gravers, laders, terreintrucks, wielladers, landbouwtractoren en locomotieven. Die machinerie wordt gebruikt in de bouw, de wegenbouw, mijnbouw, bosbouw, energiedistributie, transport en materiaalbehandeling.   Het bedrijf is wereldwijd de grootste fabrikant van wielladers. Men bouwt hier de middelgrote MWL en de grote LWL.   Vanaf 2011 verkoopt men ook even een wegtruck, de Cat CT660, een klasse 8 voertuig. Deze productie wordt echter gestaakt omdat het uitbouwen van zo'n aanbod een te grote investering zou betekenen (om toegang te krijgen tot een te kleine markt).   De bekendste landbouwtractor van het bedrijf is momenteel de Challenger. Deze reeks is het resultaat van verschillende ontwikkelingsprogramma's gespreid over een langere tijd. Het programma start meer bepaald al in de jaren 1970. Hierbij worden verschillende krachttreinen uitgeprobeerd voor een nieuwe crawler. Het onderzoek loopt bovendien parallel met de ontwikkeling van een tractor met wielen en een hoge pk, gebaseerd op een laadschop-chassis.   Wanneer beide programma's worden samengevoegd is de Challenger Tractor het gevolg. Hij maakt gebruik van het Mobi-Trac systeem. Sinds 1997 wordt het voertuig in Europa in de markt gezet als Claas machine.   Een andere bedrijfstak is de productie van dieselmotoren, motoren op natuurgas en gasturbines. Zij worden niet alleen gebruikt in de voertuigen van het bedrijf, maar ook in locomotieven, trucks, marinevaartuigen en schepen. Ze doen ook dienst als krachtbron voor energieplantages of als noodgenerator.   Tot slot levert het bedrijf ook nog financiële producten, merklicenties, elektronica en militaire verdedigingsproducten, zoals de IDF Caterpillar D9. Dat is een gewapende bulldozer gebruikt door de Israëlische troepen. Dankzij zijn schilden kan hij zijn werk doen onder zwaar vuur. Zijn bijnaam is Doobi, het Hebreeuws woord voor "teddybeer"
Naar boven